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如果你想赢得一场比赛或坚持一种困难的饮食习惯,各种各样的教练都会告诉你,意志心态是最主要的。但这一建议很少进入医学界,在医学界人们认为与生俱来拥有的能力或风险更多地取决于基因和环境,而不是心态。现在,在一项针对可能是新形式的安慰剂反应研究中,心理学家发现只告诉一个人他们某些身体特征具有高或低遗传风险,可以影响他们的身体在运动或进食时的功能,无论他们实际上有什么遗传变异

这一结果可能会让医疗服务提供商和消费者DNA检测公司大开眼界。没有参加此项研究的马里兰州贝塞斯达国家人类基因组研究所的行为研究员Susan Persky说:“从心理科学的角度来看,遗传风险信息能够以这种方式发挥作用并不奇怪。这在遗传学领域是一个新奇的想法。”

研究生Bradley Turnwald以及加利福尼亚州帕洛阿尔托斯坦福大学心理学家Alia Crum实验室的同事在获得道德批准进行涉及隐瞒参与者的实验后,招募了116名年轻人和中年人,用于他们称之为 “个性化医学研究”。他们测试了每一种影响一个人运动能力的基因变异,同时参与者也参加了跑步机测试。

一周后,参与者得到的结果不是基于他们的实际数据,而是基于他们随机分到的两组中的一组。一些人被告知他们有一种叫做CREB1的基因,这种基因使人容易疲劳;其他人则被告知他们拥有高耐久力版本,使得他们又在跑步机上跑步。

这一次,那些被告知携带CREB1低耐久力版本的人在测试中表现更差,即使他们携带的是另一种版本。研究小组在《自然·人类行为》杂志上报告,与第一次测试的结果相比,他们的身体排出有毒二氧化碳的效率平均较低,肺活量下降。而那些认为自己有CREB1基因但事实上是高耐久性形式的人平均跑得稍微长一些,然后就会感到热和疲倦,不管他们有什么基因变体。“简单地告诉人们这些信息就能改变他们的生理机能。” Turnwald说。

研究小组还对另一组107人进行了FTO基因测试,FTO是一种影响我们进食后饱腹感的基因,有些版本还会使人容易肥胖。参与者吃了一小顿饭,并评价了他们的饱足程度。在被随机告知他们的FTO版本使他们比一般人更饿或更容易饱腹后,参与者又吃了同样的一餐。那些被告知他们拥有“饥饿”版本的基因的人并没有感觉到任何不同。但那些被告知自己体内是另一种版本的人来说,在吃完后平均感觉不那么饿;他们的血液中荷尔蒙水平也较高,这表明他们有一种饱胀感。

在这两种基因的情况下,身体反应的一些变化比研究人员测量的携带不同基因版本的人之间的变化要大,这表明他们的态度对风险的影响可能与基因一样大,甚至更大。“人们没有充分意识到的是,这些信息也会让你陷入一种心态:‘我处于高风险中,或者我受到了保护,’” Crum说,“仅此一点就能对生理和动机产生强大的影响。”

这种对基因信息的安慰剂反应可能会对基因测试产生严重影响,尤其是那些可以揭示阿尔茨海默病和癌症等疾病风险得分的商业产品。斯坦福大学的研究小组表示,人们不应该停止接受检测。还有医疗提供者和基因咨询师应该记住,仅仅知道风险就能潜移默化地影响结果。

Turnwald认为研究结果表明,如果一个人只是认为自己有患肥胖症等高风险疾病的风险,这可能会改变他们的生理机能,使他们更容易患上肥胖症。下一个问题是,这些影响是会迅速消退,还是会持续多年。